Día 1: De CHICAGO a SPRINGFIELD – 350 km

Comenzamos la Ruta 66 con nuestro Día 1, de Chicago a Springfield. Es cierto que hacer una guía de la Ruta 66 es complicado porque a cada persona le interesan unas cosas y hay muchísimas ‘roadside attractions‘. Sin embargo, en esta primera etapa de la Ruta 66, las paradas más especiales discurren paralelas a la carretera.

Esta primera etapa de la Ruta 66 son aproximadamente 350 km. Esto supone algo más de 4:00 horas de conducción más las paradas. En total, muchas horas de viaje. Para ser el primer día, es muy intenso, porque al principio queremos para en absolutamente cada rincón. Además, al principio cuesta ubicarse para poder seguir la Ruta 66. Está descatalogada de los mapas y lo que tenemos que hacer es ir buscando las señales.

Como pudimos ver en el mapa de la Ruta 66, Illinois es el primer estado. No cambiaremos de estado en todo el día, pues finalizaremos la jornada en el Springfield de Illinois. Hay muchos Springfields en los Estados Unidos; de ahí que los creadores de Los Simpson decidieran llamar así a su ciudad. La Ruta 66 tiene 2 Springfields: el de Illinois y el de Missouri.

Día 1: de Chicago a Springfield

Después de haber estado 2 días en ‘la ciudad del viento’, nos disponíamos a recoger el coche de alquiler para comenzar la ruta. Lo primero es ir a la señal de “Route 66 Begin” en Adam Street. Está en pleno centro, así que lo ideal es ir andando a tomarse la típica foto y ya después ir al rent-a-car.

Tras ver la señal de inicio de la ruta 66, hay que cumplir el rito de ir a desayunar a Lou Mitchell’s (565 W Jackson Blvd).

desayunar en la ruta 66
Exterior de Lou Mitchells en la Ruta 66 por Albert Herring

Fundado en 1923, su fotografía exterior es muy reconocible para los amantes de la Route 66. Pero además, tiene una tradición muy especial. Todavía hoy conservan su costumbre de regalar una cajita de bombones a las mujeres que van a hacer la Ruta 66.

Ahí se dan cita, además de muchos locales, todos los que van a emprender el viaje de 4.000 km ese día. Eso hace que desayunar ahí para iniciar la Ruta 66 sea algo muy folclórico. Tras desayunar ahí, ya podemos comenzar la Ruta 66.

Dejamos Chicago para empezar a recorrer la Ruta 66

Al principio, circular es bastante complicado, porque la 66 comienza en Adam Street, pleno centro de Chicago. Muchas guías de la Ruta 66 recomiendan salir a la autovía hasta Joliet. Sin embargo, si hacemos eso, nos perdemos estas paradas:

  • Castle Car Wash (3801 Ogden Ave, en Cicero). Es un lavadero de coches que tiene la forma de un castillo. Cuenta la leyenda que ahí se escondió Al Capone, y a día de hoy, se siguen buscando fondos para conservarlo. Como iremos descubriendo a lo largo de toda la Ruta 66, hay muchos locales históricos que se están perdiendo desde que la Ruta 66 fuera descatalogada de los mapas.
guía ruta 66 lavadero de coches
Castle Car Wash. Fotografía de la Asociación de Preservación de la Ruta 66 en Illinois.

Por eso en nuestra guía de la Ruta 66 no vamos a tomar ninguna interestatal para acortar el camino. Además, son en estos primeros lugares de la Ruta 66 donde más esencia veremos. No quiere decir que los estados como Texas, Arizona o California no tengan una gran tradición de la Ruta 66, sino realmente, todo lo contrario. En el Este de la carretera lo que nos encontramos es muchísimos pueblos que representan lo que un día fue la Ruta 66. Veremos muchos locales cerrados, muchos emblemas que ya no están… Y eso es lo que nos recuerda, verdaderamente, la historia de la Ruta 66.

En nuestro Día 1 – De Chicago a Springfield, empezamos a encontrarnos locales que ya no están.

Lamentablemente, será algo recurrente a lo largo de toda la Ruta 66.

  • Unos cuantos kilómetros después, habríamos encontrado uno de esas curiosos atracciones de carretera tan propias del trazado. Se trata del The Car Spindle en Cermak Plaza Center en la población de Berwyn. Era una escultura de 8 coches apilados en una torre en un monolito que hace algunos años fue retirada por peticiones vecinales. Se convirtió en toda una polémica, pues muchos vecinos de la zona querían conservarla, pero se acabó eliminando de la plaza. Aquí una fotografía para el recuerdo:
lugares que ya no están en la ruta
The Car Spindle, en la Ruta 66 de Illinois. Fotografía de Joe y Jeannette Archie
  • Por último, en Willowbrook, el famosísimo Dell Rhea’s Chicken Basket (645 Joliet Road, Willowbrook.) Está considerado el mejor pollo del área de Chicago. En 2006 entró en el Registro Nacional de Lugares históricos de la Ruta 66.

Otro de los grandes problemas que tendremos estos días es que hay tantos locales con tradición que no vamos a poder probarlos todos. Si venimos de desayunar en Lou Mitchell’s, difícilmente tendremos ganas de probar el pollo del Dell Rhea’s. Al principio en la Ruta 66 pasa eso. Luego nos vamos acostumbrando.

Joliet, la cárcel de Prison Break en la Ruta 66

Este es el único desvío que haremos en nuestro Día 1, de Chicago a Springfield. No es un desvío propiamente dicho, porque la Ruta 66 sí atraviesa la población de Joliet, pero no su cárcel, que se encuentra en las afueras.

Aún así, actualmente es una de las paradas más visitadas de los ruteros en Illinois. Se trata de la cárcel donde se rodaron los exteriores de Prison Break. Podemos ver la torre de control y el lugar por donde (spoiler) escaparon los presos al final de la primera temporada. Siempre es interesante ver localizaciones de una serie, y más, de una que tantos fans tuvo como fue Prison Break.

cárcel de prison break ruta 66 prision break
La cárcel de Prison Break en Joliet, Illinois. Fotografía de Wikipedia.

La penitenciaría en cuestión es la Old Joliet Prison. ¡Cuidado con confundirse de lugar, porque hay otra prisión en Joliet! Ésta lleva cerrada ya varios años, aunque desde hace muy poco, permiten visitas turísticas. Esto es debido a que había mucha gente que se acercaba hasta Joliet para ver la cárcel de Prison Break.

Además de Prison Break, también se rodó la película The Blues Brothers en esta prisión.

Joliet, una de las poblaciones favoritas de Illinois

Joliet es una ciudad grande comparado con otras localidades que veremos en la Ruta. Concretamente, la prisión no está propiamente en el trazado. Aún así, queremos incluirla en nuestra guía de la Ruta 66 porque es un viaje para cinéfilos / seriéfilos y es una visita muy interesante.

En Joliet, ya en la calle principal por donde discurría la Ruta 66, podemos ver el famosísimo Rialto Theatre (102 North Chicago St.) Fundado en 1926, su arquitectura mezcla greco-románico y bizantino con toques de gótico y rococó. Sólo los martes a las 13:30h se puede hacer una visita guiada por 6$. El resto de días se puede visitar si se tiene la suerte de encontrarlo abierto.

teatro rialto en joliet
Rialto Square Theatre, fotografía de Immewnity.

Muy pronto nos vamos dando cuenta de que la mayoría de los tramos de la Ruta 66 ya no se llaman “Route 66” ni “Old Route 66”. Esto es así porque conforme se construyó la carretera, muchos pueblos fueron creándose para cubrir servicios para los viajeros. En lugares donde no había nada, comenzaban a establecer comercios relacionados con los conductores (moteles, talleres, gasolineras, cafés…). Eso hace que muchas de las poblaciones tengan una estructura similar y que toda la vida comercial de la ciudad gire entorno a una calle. La Main Street, que en el pasado, fue la Ruta 66.

El Gemini Giant de Willmington y su Launching Pad

En Willmington encontraremos el primer muffler-men del camino: el Gemini Giant. Es una parada indispensable en nuestra guía de la Ruta 66 porque además de ser el primero, es uno de los más famosos de todo el trazado.

Estos gigantes “hombre anuncio” son historia viva de la carretera en Estados Unidos. Se trataba de enormes esculturas de fibra de vidrio que servían para llamar la atención de los conductores en la carretera. Sus fines eran, generalmente, publicitarios. Por ejemplo, cuando un gigante muffler-men sujetaba un neumático, significaba que a su lado había un taller de mecánica.

Se habla de ellos en pasado porque ya no se fabrican. Casi todos venían de California, trasladados en camiones, y muy pocos de ellos se conservan en sus emplazamientos originales. Dos de los más famosos de todo Estados Unidos permanecen en la Ruta 66 y curiosamente son el primero, y el último. El primero, como vemos, está en Illinois.

Dia 1 de chicago a springfield muffler-men gemini giant
Gemini Giant. Fotografía de Gorup de Besanez.

Este muffler-men de Willmington lo que sujeta es un cohete porque se construyó cuando el programa GEMINI de la NASA era la actualidad. De ahí su nombre, Gemini Giant. Se encontraba al lado del restaurante ‘Launching Pad’, (que significa “Programa de lanzamiento”), y que adquirió su nuevo nombre por ese mismo programa de la NASA.

De Braidwood a Pontiac

Seguimos circulando por nuestra guía de la Ruta 66. Lo cierto es que, cada minuto, encontramos un lugar interesante en el que parar. Especialmente, tiendas de antigüedades donde comprar matrículas de la Ruta 66 y todo tipo de objetos de coleccionista.

  • Un restaurante en el que podemos parar a tomar un refresco es el Polk-a-Dot Drive In (222 N. Front Street, Braidwood, IL). Lleva abierto desde 1956 y fue muy popular en los ’50 y ’60. Tiene las clásicas figuras a escala de ídolos del pop americano como Marilyn Monroe, Elvis Presley o James Dean. Esto es en honor a que eran clientes habituales.
  • Una parada obligatoria es la Ambler-Becker Texaco Gas Station (417 W. Waupansie Rd, Dwight). Esta vieja gasolinera data de 1932 y abría 24 horas al día hasta finales de los ’60. Es uno de los lugares inscritos en el Registro de Lugares Históricos. ¡Pura historia de la Ruta 66! Actualmente no opera como gasolinera, pero sí como pequeño museo y lugar para el recuerdo.
gasolinera antigua. dia 1 de chicago a springfield
Gasolinera histórica de la Ruta 66 en Dwight. Fotografía de Steve Walser.
  • Otra de las gasolineras mejor conservadas de toda la Ruta 66 es la Standard Oil de Odell (400 S. West St, Odell). Es un auténtico compendio de recuerdos de la historia del automovilismo en los Estados Unidos. Podemos ver su taller interior, la vieja nevera de Coca-cola y muchos objetos de la época y de Standard Oil.

¿Qué paso con las gasolineras y comercios locales a lo largo de la Ruta 66?

Esta zona de Illinois es un claro reflejo de lo que pasó en los 4.000 kilómetros que recorren la Ruta 66. En las poblaciones de la zona, llegó a haber 10 gasolineras en 1940, gracias al tráfico de la Ruta 66. En el ’46 se comenzó a construir una carretera paralela, algo más rápida, y el tráfico en la vieja 66 comenzó a desaparecer. El estucado final fue en el año 1977, cuando la Interestatal I-40 se inauguró oficialmente. Las 10 gasolineras de la zona se vieron obligadas a cerrar sus puertas.

Las dos que se conservan en esta zona, la Ambler-Becker de Dwight y la Standard Oil de Odell, son un viaje al pasado y una visita obligatoria.

  • Entre las poblaciones de Dwight y Towanda, el tramo de Ruta 66 en el que podemos circular es el antiguo. Se nota en la degradación del trazado y es una experiencia imprescindible.
trazado viejo dwight
La Ruta 66 entre Dwight y Towanda: el viejo trazado

Después, llegaríamos a Pontiac, una de las ciudades más reconocibles de la Ruta 66 en Illinois.

Pontiac, la ciudad de los murales de la Ruta 66

Pontiac es conocida por los murales de la Ruta 66, especialmente, el famoso ‘Route 66 Shield Mural‘ en el que los viajeros colocan su coche para hacerse una foto. Tiene nada menos que 23 murales en sus calles y una ruta marcada para poder verlos todos a pie.

Murales pontiac ruta 66
Uno de los murales más famosos de la Ruta 66. En Pontiac, Illinois.

Cada mural tiene una historia, y en el museo que hay en las proximidades se puede recoger la guía gratis. En ella, además de marcarnos el camino, podemos ver quién diseñó cada mural y qué historia tiene detrás.

Todos y cada uno de los murales que veremos a lo largo de la Ruta 66 son obras que reflejan la historia comercial y social de sus pueblos.

De Pontiac a Springfield

En estos últimos kilómetros de la primera jornada encontramos varias paradas interesantes. Es el Día 1, de Chicago a Springfield, así que querremos parar en absolutamente todos los lugares. Luego nos parece que todos los sitios se parecen más, pero los primeros días uno alucina con cualquier estación de servicio vintage, con cualquier rótulo de neón decadente, con cualquier pueblo fantasma…

  • En la localidad de Towanda, la antigua Ruta 66 se ha convertido en una zona peatonal. Se puede caminar por el trazado original, pero no circular. Está bastante cuidada y merece una pequeña visita. En muchas guías no aparece esta parada como atracción principal, cosa que nos llamó mucho la atención. Yo no concibo una guía de la Ruta 66 sin recorrer este pequeño tramo, pero al final, es un viaje que cada uno se debe personalizar.
Dia 1 de Chicago a Springfield: towanda
Ruta 66 a su paso por Towanda. Fotografía de A. McMurray
  • También, un pequeño pueblo llamado Normal conserva unos cuantos kilómetros en los que la calzada es la original. No está muy señalizado, así que hay que fijarse mucho o preguntar a la gente local.
  • Una de las mejores paradas para comprar el famoso sirope de arce americano está en el pequeño pueblo de Bloomington. Se trata de la Funks Grove (5257 Old Route 66, Shirley, IL), escondida entre los árboles. Ahí, las generaciones de la familia Funk fabrican el Pure Maple Sirup desde hace 180 años.
  • En Atlanta, IL nos encontramos otro de los míticos gigantes de fibra de vidrio, los muffler-men. En este caso hablamos de “Tall Paul“, fabricado en los ’60 en California y que lleva, en sus manos, un perrito caliente. Esto es así porque anunciaba un restaurante.

El final de nuestro Día 1, de Chicago a Springfield

Finalmente llegamos al último punto de nuestra primera etapa. Han sido muchos kilómetros y muchas atracciones a lo largo de la carretera, así que, lo normal es que terminemos agotados.

Springfield es la capital del estado de Illinois y hay bastantes cosas interesantes que ver y hacer, así que la visita a la ciudad quedaría para el día siguiente. Sin embargo, tenemos un sitio muy especial donde cenar.

El Cozy Dog Drive In (2935 S. 6th Street, Springfield,IL) es un local mítico de la Ruta 66 en Illinois. Abrió sus puertas en 1949 y se hizo famoso por inventar el ‘cozy dog’, un perrito caliente insertado en un palo. Es un fast-food, pero es una de las comidas típicas que debemos probar.

final del dia 1 de chicago a springfield en la ruta 66
Cozy Dog Drive In, pasado y presente de la Ruta 66.

Además, podemos pararnos a admirar el tráfico de la Ruta 66 a su paso por el restaurante y observar el contraste. A diferencia de muchos de los tramos, este está lleno de coches circulando. La ciudad de Springfield, aunque perdió el tráfico de la 66, siguió conservando el propio de ser la capital del estado. Como veremos al día siguiente, es una ciudad con mucha vida comercial.

Así, finalizábamos nuestro Día 1 de Chicago a Springfield. Unos 350 – 375 kilómetros de carretera, viejas gasolineras, restaurantes y mucho espíritu de la Ruta 66.

Hotel temático de la Ruta 66 en Springfield

El Route 66 Hotel and Conference Center (625 E St. Joseph Street) se encuentra en la vieja Ruta 66 de la ciudad de Springfield. El hotel, aunque no tiene lujos ni reformas recientes, está bastante. Su encanto reside en que está completamente tematizado: respira Ruta 66 por todos sus rincones. Lo más impresionante es su piscina exterior con la marca de la Route 66 en el fondo.